Conmemoración de los 100 Años del Descubrimiento de la Enfermedad de Chagas

Semblanza Biográfica de Carlos Chagas

Académico Dr. Álvaro Moncayo Medina1

La hacienda Bom Retiro donde nació Carlos Chagas el 9 de Julio de 1878 estaba situada a 20 kilómetros de la pequeña ciudad de Oliveira en el occidente del Estado de Minas Gerais, en Brasil. La familia de Chagas era propietaria de esta hacienda desde hacía tres generaciones y pertenecía a una clase económicamente acomodada.

CarloS ChagasCarlos Chagas fue el primer hijo del matrimonio y su padre murió quedando la madre al frente de la hacienda y al cuidado de la familia de cuatro hijos. Desde pequeño, se crió en medio de otros niños y en su infancia llevó una vida tranquila, sin separaciones ni barreras sociales. Al contrario, siempre tuvo una solidaridad genuina con los pobres y los menos afortunados.

Sus estudios secundarios los adelantó en el Colegio Sao Francisco de la ciudad de San Juan del Rey ubicada también en Minas Gerais. En este Colegio terminó su formación en sus primeros estudios donde comenzó a interesarse por la Biología, bajo la influencia de uno de sus profesores, el padre Joao Batista do Sacramento, un espíritu liberal quien lo inició en la observación de la naturaleza y en la lectura de los clásicos y de autores brasileños.

Al finalizar sus estudios secundarios, su madre quería que estudiara ingeniería y fue a comenzar estos estudios en la Escuela de Ingeniería de Minas de Ouro Preto, fundada bajo el patrocinio del Emperador Dom Pedro II, donde permaneció unos meses. Solamente después de varias discusiones familiares, la madre aceptó que el joven Chagas iniciara sus estudios de Medicina. En 1897 se matriculó en la Facultad de Medicina de Río de Janeiro, dirigida por el vizconde de Saboya [1].

La enseñanza en la Facultad de Medicina se guía el modelo anatómico impuesto por la influencia francesa y el examen del paciente se basaba en la descripción completa de signos patológicos según la semiología de Laennec y en una exhaustiva anamnesis.

En los últimos años del siglo XIX, la medicina sufre la influencia de Louis Pasteur y de Robert Koch y de sus trabajos experimentales que establecen la relación causa-efecto entre el agente causal y la enfermedad. Por los mismos años surge en Alemania la anatomía patológica que busca relacionar los síntomas con las lesiones orgánicas y también los trabajos de Paul Ehrlich en la síntesis química de compuestos terapéuticos. Estas innovaciones en la concepción y en la práctica médicas entran en Brasil e influyen decisivamente en la formación científica de Chagas.

Por entonces, la malaria y la fiebre amarilla eran prevalentes en Brasil y, en particular, durante los meses de verano, en Río de Janeiro, la capital. Ya se conocía el hematozoario, agente causal de la malaria pero no el agente causal de la fiebre amarilla. Este hecho hizo que Chagas, entre otros, se interesara en su búsqueda y adoptara las innovaciones de laboratorio disponibles en el momento. Claro que los microscopios de la época no podían detectar al agente viral en las heces ni en los vómitos de los enfermos de fiebre amarilla.

En el Hospital da Santa Casa, donde se hacían las prácticas clínicas, Chagas conoció a Miguel Cuoto quien ejerció gran influencia en su formación clínica y fue su maestro y amigo. Cuoto introdujo a Chagas en la lectura de las obras sobre medicina experimental de Claude Bernard y en el estudio detallado de los trabajos de Pasteur.

El doctor Francisco Fajardo, especialista en medicina tropical invitó posteriormente a Chagas para ser su auxiliar de laboratorio en los estudios que adelantaba sobre hematozoarios causantes de la malaria. Esta experiencia sería de gran utilidad en la preparación de su tesis de doctorado que fue realizada en el Instituto de Manguinhos donde Chagas fue presentado a Oswaldo Cruz por medio de una carta de Fajardo, en 1902.

Chagas adelantó sus estudios de medicina entre1897 y 1903 y cursó desde las materias básicas hasta las clínicas con gran provecho y en todos sus exámenes siempre obtuvo muy buenas calificaciones. Su aprendizaje de la clínica al lado de los enfermos se vio complementada con sus conocimientos y prácticas de laboratorio lo que orientó su raciocinio a la búsqueda de las causas de la enfermedad y a la conexión de los síntomas clínicos con los agentes causales y su modo de transmisión.

Carlos Chagas se casó con Iris Lobo el 23 de Julio de 1904 en la ciudad de Juiz de Fora donde vivió por pocos años hasta cuando el matrimonio se trasladó a vivir a Rio de Janeiro, en la calle Paissandú, en el barrio de Flamengo [1].

Oswaldo Cruz aceptó a Chagas como candidato a Doctor y se convino que el tema de su tesis sería sobre “Estudios hematológicos en el Paludismo” que la adelantó entre 1902 y 1903 cuando la defendió y fue calificada con honores. Este trabajo es un ejemplo de conocimiento de la morfología de los hematozoarios causantes de la malaria, de su ciclo vital en el hombre y de la relación de éste con la sintomatología clínica en los 45 pacientes que estudió. La descripción de la relación entre el aumento de la parasitemia circulante y los accesos febriles llama la atención por la precisión de las observaciones y la claridad del lenguaje.

En 1903, el Director nombra a Carlos Chagas como investigador del Instituto. Sin embargo, para Chagas era muy importante el contacto diario con la práctica médica y consigue ser nombrado médico del Hospital de Juruba, que se encargaba de los enfermos con afecciones transmisibles y que hacía parte del sistema de la Dirección General de Salud Pública de la ciudad.

En estos años, el Instituto de Manguinhos bajo la dirección de Oswaldo Cruz iniciaba una fase de crecimiento y reunía a un distinguido grupo de investigadores brasileños como Henrique Figuereido de Vasconcellos, Henrique Rocha Lima, Antonio Cardoso Fontes, Alcides Godoy, Arthur Neiva, Carlos Chagas, Henrique Aragao y Ezequiel Dias y extranjeros entre los que estaban Stanislaus von Prowazek (protozoólogo), Gustav Giemsa (químico, inventor de la coloración para preparaciones microscópicas), Max Hartman (protozoólogo) y Hermann Dürek (patólogo).


1 Secretario General de la Academia Nacional de Medicina

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